Fiore dei Liberi and the Gladiatoria Tradition — A Comparative Analysis

[Nota Bene: IAS is pleased to present our first article from a Society Affiliate — Mr. Mauro Carapacchi of of Rieti, Italy. A founder of the group Mos Ferri, Mr. Carapacchi first encountered Fiore dei Liberi through the realm of historical reenactment. Today he works to understand the martial art of Armizare, with a particular interest in armoured combat. He maintains his own blog, where he has provided a free translation of the Gladiatoria Manuscript into Italian. — ed.]

Under the name “Gladiatoria” we can identify a group of early XV century manuscripts covering the art of fighting in armour, joined by stylistic form of pictures and some technical peculiarities.

Today five different versions of the manuscript are known:

To this can be added another, “Pseudo-Gladiatoria” the Codex Wallerstein (or Codex I.6.4º.2) a compilation of several sources of which the third part (dated to the first decades of 1400) has great similarities with techniques described in the Gladiatoria group.

Only two of the five books (MS KK5013; MS U860.F46 1450) only contain armoured fighting (harnischfechten), while the other have different sections (sometimes mixed up) not ascribable to the same author, dealing with other forms of fighting like sword, duelling shield, sword and buckler, duel between man and woman, poleaxe, messer and fighting on horseback.

The five manuscripts share a corpus of techniques relative to the use of the spear, sword, dagger and wrestling on the ground in the context of a juicial duel. This form of fighting  provides that two fighters must come to the field completely armed, bringing all weapons with them. It seems like this form of duel was common at least in Germany on XV century because we find other proofs on other great master’s manuscripts such as Hans Talhoffer and Paulus Kal.

Unlike the later “duel of honor,” the purpose of the judicial duel was to demonstrate, with God’s help, innocence on a side and the truth of the blame on the other side in a matter where truth could not be otherwise determined. Although the duel could be resolved without a participant’s death, the threat of mortality was a very real possibility.

Looking at Gladiatoria’s illustrations, we can understand that the duel did not necessarily require an orderly succession of weapons, where combatants both switched to a new weapon after a predetermined number of blows, as was the case in martial deeds of arms. It was neither “unfair” nor “dishonorable” to seek an advantage over one’s opponent, so every weapon must be used in the right moment with the right skill. For this reason the master has tried to analyze different cases showing how to manage situations where fighters can gave different weapons or even unarmed.

The anonymous author of Gladiatoria is so precise on his descriptions that sometime he gives recommendations even on the speed on the enemy’s blow to suggest if it’s better to take the sword or the dagger (Ms Germ Quarto 16: folio 3V, 4R):

mit seinem spies wölt übereylen so nym dein swert in payde hendt

(his counter-thrust comes too fast, grip your sword with both hands)

vnd das er dich mit seinem stich über eylet . das du nicht zu deinem swert mögst chomen . so tzugk aus deinen degen

(his counter-thrust comes too fast for you to get to your sword, draw your dagger).

The treatise is written to present, mainly in the sword section, one technique and it’s counter, which is often made by abandoning your own weapon and executing a lock or a throw.

Refering to the manuscript Ms Germ Quarto 16, now in Cracow, we can indentify the following mix of techniques:

  • spear vs spear
  • spear vs sword
  • spear vs dagger
  • dagger vs sword (after a disarm)
  • sword vs sword
  • unarmed vs sword
  • dagger vs dagger
  • unarmed vs dagger
  • unarmed vs unarmed
  • submission

From a technical point of view we can notice that, except for the spear, some techniques with the dagger and a few with the sword, weapons are not use to injury the opponent directly. Instead, the sword is used as a tool to make joint locks using the point, the pommel and the hilt aiming to unarm the opponent and throw him on the ground.

Of the 52 plates on swordsmanship (MS Germ Quarto 16), only a very few of them show a techniques aimed to directly wound the opponent:

  • hit on the palm of the hand (folio 9V),
  • point under the armpit (folio 18V),
  • point on the back of the foot (folio 19R),
  • point on the inside of the elbow (folio 22R),
  • point inside the armed glove (folio 26V),
  • hit inside the visor with the dagger after a lock with the sword (folio 28V).

There are four plates where (from 11R to 12V) where the master teaches how to defend from a pommel strike called “mordtschlag”, aimed to the head or to the elbows; in folio 30R he teaches us to hit hard with this blow against an unarmed opponent. Finally, there is one plate (folio 29R) with a kick on the knee. This help us to understand that was lot easier for a fighter to knock down his opponent to kill him on the ground rather to try to overcome armour’s defences.

In the dagger section we notice that, even if attacks are made with force to pierce armour, almost all techniques taught by the master have the purpose to make a joint lock, a break or a throw. In the Ms Germ Quarto 16 version we have 33 techniques:

  • 24 plates showing a throw or a joint lock,
  • 2 plates showing a counter to the previous technique,
  • 3 plates showing a disarm,
  • 4 plates showing a direct blow after a lock,.

Once again, there are only four plates where we have a direct blow with the point

We can highlight three peculiarities on the treatises:

  1. figure are always depicted without gauntlets (except for some sketches on the Cl. 23842) maybe for an artistic convention. Gauntlets are drawn, as good as armours, only in the plates where they are mentioned in the text as they are part of the technique.

Unlike the five Gladiatoria manuscripts, gauntlets are depicted in every plate of the appendix C of the Codex Wallerstein.

  1. The spear section (except on the Cl. 23842 manuscript) ends with a technique in which the master teaches to unscrew the pommel and throw it hard to the opponent.

It was not common to make sword with screwed pommel so we can suppose it was a weapon made for a purpose and to use only on specific context.

  1. The shield used in the spear section is called tharschen  in the text and it’s shape is like the ecranche used in jousting. The grip of the shield is not like it should be but it has a vertical handle more like a buckler or the “targa” shown by Achille MArozzo a half century later. It must be said that in Italian we have the same word, targa, for the shield used on horse and by Marozzo.

Only in two plates of the Cod.Guelf.78.2 Aug.2º and throughout the Codex I.6.4º.2 (Codex Wallerstein) can we see the ecranche held with two straps.

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Gladiatoria’s manuscripts were realized in the period of teaching of Master Johannes Lichtenauer but, even if they come from a  Germanic area, they are not directly influenced by it. If we look at them from an artistic point of view, they are often most like, and sometimes uncannily similar to, the drawings in the work of Fiore de’ Liberi drawings, even if the techniques are performed slightly differently. Here’s a list of similarities:

Lanza (Spear)
Dagger vs. Spear (Gladiatoria) and Dagger vs. Sword (dei Liberi).
Dagger vs. Spear (Gladiatoria) and Dagger vs. Sword (dei Liberi).
Tutta Porta di Ferro with the spear. Using the short spear in a series of "offline" guards occurs in only a few German sources, such as Talhoffer's 1459 Ms. However, the Gladiatoria guards, even the way they and the attackers they oppose are depicted, is nearly identical to those in il Fior di Battaglia.
Tutta Porta di Ferro with the spear. Using the short spear in a series of “offline” guards occurs in only a few German sources, such as Talhoffer’s 1459 Ms. However, the Gladiatoria guards, even the way they and the attackers they oppose are depicted, is nearly identical to those in il Fior di Battaglia.
Porta di Ferro Mezzana with the spear. Using the short spear in a series of "offline" guards occurs in only a few German sources, and the Gladiatoria guards, even the way they and the attackers they oppose are depicted, is nearly identical to those in il Fior di Battaglia.
Porta di Ferro Mezzana with the spear, another offline guard.
Gladiatoria has two plays where one weapon is used like a narrow shield, while the right hand carries a dagger or sword. A similar example appears in Paulus Kal for parrying a hurled spear, but only Gladiatoria and il Fior di Battaglia emphasize the use of the paired weapons against both hurled and carried thrusts.
Gladiatoria has two plays where one weapon is used like a narrow shield, while the right hand carries a dagger or sword. A similar example appears in Paulus Kal for parrying a hurled spear, but only Gladiatoria and il Fior di Battaglia emphasize the use of the paired weapons against both hurled and carried thrusts. The PD and Getty Ms alternate between showing the Master carrying a spear or simple staff, bu the Florius Ms. makes it clear he is carrying a spear.
SPADA CONTRA LANZA (Sword vs. Spear)
Tutta Porta di Ferro (German Nebenhut). Showing this guard for use against a spear attack is unique to these two sources, as most sources only show the swordsman grabbing his blade with the left hand.
Tutta Porta di Ferro (German Nebenhut). Showing this guard for use against a spear attack is unique to these two sources, as most sources only show the swordsman grabbing his blade with the left hand.
SPADA EN ARME (Armoured Swordsmanship)
Posta Breve Serpentina. Note the similarity in the small details of the body-postures -- as if the artists were working from either the same source, or models trained in the same tradition!
Posta Breve Serpentina. Note the similarity in the small details of the body-postures — as if the artists were working from either the same source, or models trained in the same tradition!
The high guard, or Serpentina la Soprana. Again, the sword in armour guards are generally the same in all medieval sources, but it is how the artists have portrayed the small details in the two sets of manuscripts that is so intriguing.
The high guard, or Serpentina la Soprana. Again, the sword in armour guards are generally the same in all medieval sources, but it is how the artists have portrayed the small details in the two sets of manuscripts that is so intriguing.
spada 43 copia
A collar throw.
DAGA (Dagger)
A collar throw, performed with daggers in Gladiatoria, shown as the Third Play of Abrazare in Il Fior di Battaglia.
A collar throw, performed with daggers in Gladiatoria, shown as the Third Play of Abrazare in Il Fior di Battaglia. Remember that Fiore dei Liberi is clear that his wrestling and dagger is for use in armour and without.
A similar throw done with the dagger; in dei Liberi it is made with the short stick, or bastoncello.
A similar throw done with the dagger; in dei Liberi it is made with the short stick, or bastoncello.
A triangle lock and throw with the dagger, corresponding to dei Liberi's bastoncello play.
A triangle lock and throw with the dagger, corresponding to dei Liberi’s bastoncello play.
Gladiatoria's first dagger technique, corresponding to Fiore's Primo Remedio di Daga (First Dagger Remedy)
Gladiatoria’s first dagger technique, corresponding to Fiore’s Primo Remedio di Daga (First Dagger Remedy)
Another play corresponding to a follow-on action in the First Remedy
An elbow-wrench into a throw, corresponding to the fifth play of the First Remedy. Note the Gladiatoria figure has the defender already stepping in for the throw.
Another dagger play (18th), corresponding to the 20th play of the First Remedy.
Another dagger play (18th), corresponding to the 20th play of the First Remedy.
Gladiatoria's 2nd Dagger play, corresponding to the second play of the Terza Remedio (Third Remedy) in the Pisani-Dossi Ms.
Gladiatoria’s 2nd Dagger play, corresponding to the second play of the Terza Remedio (Third Remedy) in the Pisani-Dossi Ms. While the simple “triangle disarm” in the First Remedy is a common dagger defense, this particular play is much more unusual.
Gladiatoria 5th dagger play and dei Liberi's basic cover of the Ninth Remedy, teaching a fundamental defense against a low thrust.
Gladiatoria 5th dagger play and dei Liberi’s basic cover of the Ninth Remedy, teaching a fundamental defense against a low thrust.
Gladiatoria's 7th play corresponds to dei Liberi's Sixth Remedy -- using the dagger in a two-handed grip to counter thrusts.
Gladiatoria’s 7th play corresponds to dei Liberi’s Sixth Remedy — using the dagger in a two-handed grip to counter thrusts.
Triangle Disarm with a simultaneous underhand thrust, a follow-on play from the Sixth Remedy.
Triangle Disarm with a simultaneous underhand thrust, a follow-on play from the Sixth Remedy.
Gladiatoria's 10th technique corresponds to Fiore's Second Remedy, which the Master tells us "is safer in armour than without". Not surprisingly, as an armoured text, Gladiatoria makes heavy use of the crossed wrist techniques!
Gladiatoria’s 10th technique corresponds to Fiore’s Second Remedy, which the Master tells us “is safer in armour than without”. Not surprisingly, as an armoured text, Gladiatoria makes heavy use of the crossed wrist techniques!
daga 11 copia
The 11th technique is the crossed-wrist defense against the low-line thrust, and corresponds to the Eighth Remedy

 

CONCLUSION

Considering the paucity of actual armoured combat instruction directly attributable to Liechtenauer (rather than other masters such as Von Danzig, Hundsfeldt and Liegnitzer), the early date of the Gladiatoria manuscripts, the focus on judicial combat and the assertion by Fiore dei Liberi that he himself had owned “books on the art,” when looking at Gladiatoria we may be glimpsing carry-overs from an earlier, Central European tradition that predates either master, or was at least contemporary with their youths. A closer examination of the preference for certain techniques over others, as well as those unique to Gladiatoria/il Fior di Battaglia, such as the use of a vertical spear, the particular plays of spear vs. sword, dagger and spear, etc., is a next step for exploration.

In Italiano

Con il nome “Gladiatoria” si identificano una serie di manoscritti appartenenti al XV secolo che trattano il combattimento in armatura, accomunati dalla forma stilistica delle illustrazioni e da alcune peculiarità tecniche.

Ad oggi si conoscono cinque differenti versioni del manoscritto:

A questi si aggiunge una versione chiamata pseudo-gladiatoria (Codex Wallerstain o Codex I.6.4º.2) una raccolta di più manoscritti che nella sua appendice C (datata nei primi decenni del 1400) presenta forti somiglianze con le tecniche descritte negli altri libri del gruppo.

Soltanto due dei cinque libri (MS KK5013; MS U860.F46 1450) contengono la sola parte del combattimento in armatura (harnischfechten), mentre gli altri tre risultano essere composti da differenti sezioni (a volte mescolate tra loro) non riconducibili allo stesso autore, che trattano altre forme di combattimento come la spada, la navaja, lo scudo da duello, spada e brocchiere, duello uomo contro donna, azza, messer ed il combattimento a cavallo.

Le tecniche che accomunano i cinque manoscritti sono relative all’uso di lancia, spada, daga e lotta in armatura nel contesto del duello giudiziario. Questa forma di combattimento prevede che i due avversari si presentino sul campo completamente armati, portando con loro tutte le armi. Sembra che questa forma di duello fosse comune almeno in Germania nel XV secolo perché troviamo testimonianze anche in altri manoscritti di grandi maestri come Hans Talhoffer e Paulus Kal.

A differenza del più tardo “duello d’onore” lo scopo del duello giudiziario è di riuscire a dimostrare, con l’aiuto di Dio, l’innocenza da un lato e la ragione dell’accusa dall’altro laddove non si potesse determinare la verità in altro modo. Anche se il duello poteva avere un esito senza l’uccisionee di uno dei due partecipanti, il pericolo di morte era molto concreto.

Osservando le illustrazioni del Gladiatoria si capisce che il duello non avesse un preciso ordine di svolgimento, dove i combattenti dovevano cambiare arma dopo un predeterminato numero di colpi, come nel caso delle gesta d’armi. Non era considerato scorretto no disonorevole prendere ogni vantaggio possibile sull’avversario, pertanto ogni arma doveva essere usata con la giusta abilità nel giusto momento. Per questo motivo il maestro ha cercato di analizzare i diversi casi mostrando come poter reagire a situazioni nelle quali ci si trova con armi diverse o addirittura a mani nude.

L’anonimo autore del Gladiatoria è così preciso nelle sue descrizioni al punto di dare indicazioni sulla velocità del colpo avversario e indicare il caso in cui estrarre la spada o la daga (Ms Germ Quarto 16: folio 3V, 4R)

mit seinem spies wölt übereylen so nym dein swert in payde hendt

(e la sua lancia arriva troppo velocemente, afferra la spada con entrambe le mani),

vnd das er dich mit seinem stich über eylet . das du nicht zu deinem swert mögst chomen . so tzugk aus deinen degen

(se il suo colpo contrario di punta arriva troppo velocemente così che tu non possa arrivare alla spada, allora afferra la tua daga).

Il trattato è scritto in modo da presentare, in particolare nella sezione dedicata alla spada, una tecnica e la sua contraria che si attua effettuando una proiezione o un legamento molto spesso abbandonando la propria arma.

Prendendo come riferimento il manoscritto Ms Germ Quarto 16, conservato a Cracovia, possiamo individuare questo mix di tecniche:

  • lancia vs lancia
  • lancia vs spada
  • lancia vs daga
  • daga vs spada (conseguenza di un disarmo)
  • spada vs spada
  • disarmato vs spada
  • daga vs daga
  • disarmato vs daga
  • disarmato vs disarmato
  • sottomissione

Dal punto di vista tecnico possiamo notare che, fatta eccezione per la lancia, alcune tecniche di daga e alcune della spada, le armi non vengono utilizzate per ferire direttamente l’avversario.

La spada viene invece utilizzata come uno strumento che grazie alla punta, al pomo e all’elsa permette di effettuare delle chiavi articolari con l’obiettivo di disarmare l’avversario e gettarlo a terra.

Nella sezione della spada abbiamo 52 tavole (MS Germ Quarto 16), poche delle quali descrivono azioni mirate a ferire:

  • colpo al palmo della mano (folio 9V),
  • punta sotto l’ascella (folio 18V),
  • colpo al dorso del piede (folio 19R),
  • punta nella parte interna del gomito (folio 22R),
  • punta dentro il guanto (folio 26V),
  • colpo con la daga al visore dopo una presa con la spada (folio 28V).

In quattro tavole (da 11R a 12V) il maestro insegna a difendersi dal colpo dato con il pomolo, chiamato “mordtschlag”, diretto alla testa o ai gomiti; nel folio 30R viene detto di colpire forte con questo colpo un avversario disarmato. Infine in una sola tavola viene mostrato un calcio diretto al ginocchio (folio 29R).

Questo ci fa comprendere che fosse molto più utile per un combattente cercare di atterrare il suo avversario in modo da ucciderlo bloccandolo a terra, piuttosto che cercare di superare la difesa offerta dall’armatura.

Nella sezione dedicata alla daga possiamo notare che, sebbene gli attacchi siano portati con l’intenzione di bucare le piastre dell’armatura, le tecniche indicate dal maestro hanno quasi tutte lo scopo di effettuare una chiave articolare, una rottura o una proiezione e soltanto quattro tavole indicano espressamente di colpire l’avversario.

Nella versione Ms Germ Quarto 16 abbiamo 33 tecniche di cui:

  • 24 con proiezione o chiave articolare,
  • 2 contrarie alla tecnica precedente,
  • 4 indicano di colpire con la daga dopo un legamento,
  • 3 disarmi.

Si possono evidenziare tre particolarità nei vari trattati:

  1. Le figure sono rappresentate sempre senza i guanti armati (a parte alcune tavole del Cl. 23842) probabilmente per una convenzione artistica. I guanti d’arme vengono disegnati, con la stessa cura dedicata alle armature, soltanto nelle tavole dove vengono espressamente nominati dal testo in quanto parte della tecnica insegnata.

A differenza dei cinque manoscritti i guanti vengono rappresentati in tutte le tavole della sezione C del codex Wallerstein.

  1. La sezione dedicata alla lancia (eccetto che nella versione Cl. 23842) finisce con una tecnica dove si dice di svitare il pomolo della spada così da lanciarlo con forza verso l’avversario.

Poiché non era abitudine comune costruire spade con il pomolo avvitato, si suppone che fossero attrezzi costruiti con uno scopo preciso da utilizzare soltanto in alcuni contesti.

  1. Lo scudo utilizzato nella sezione dedicata alla lancia nel testo viene chiamato “tharschen” la cui forma è quella della targa (ecranche) utilizzata per gli scontri a cavallo. L’impugnatura risulta però caratteristica perché viene rappresentata il più delle volte con impugnatura singola verticale come nel brocchiere o nella targa illustrata mezzo un secolo più avanti da Achille Marozzo.

Solamente in due tavole del Cod.Guelf.78.2 Aug.2º e nelle tavole del Codex I.6.4º.2 (Codex Wallerstein) possiamo vedere la targa imbracciata utilizzando due cinghie.

Il periodo di realizzazione del Gladiatoria è quello della diffusione degli insegnamenti del maestro Johannes Lichtenauer ma, nonostante la provenienza dall’area germanica dei manoscritti, questi non sembrano rientrare sotto la sua influenza. Analizzandoli dal punto di vista grafico presentano invece molte somiglianze con le tavole di Fiore de’i Liberi, nonostante l’applicazione delle tecniche sia leggermente differente.

CONCLUSIONI:

Considerando la scarsità di insegnamenti sul combattimento in armatura direttamente attribuibili a Lichtenauer (a differenza di altri maestri come Von Danzig, Hundsfeldt e Liegnitzer), le date in cui sono stati creati i manoscritti, l’attenzione al duello giudiziario e Fiore dei Liberi che afferma di aver posseduto alcuni libri sull’Arte, quando guardiamo il Gladiatoria possiamo scorgere la prosecuzione di una tradizione centro europea che precede entrambi i maestri, o che forse era contemporanea alla loro giovinezza. Un’esame più attento che tenga conto delle preferenze di una tecnica piuttosto che un’altra, così come quelle uniche tra Gladiatoria e Fior di Battaglia come l’uso della lancia verticale, i giochi particolari della lancia contro la spada, daga e lancia ecc, apre un nuovo campo di esplorazione.